Tétanos

Autor: Redacción Onmeda Revisión médica: Dra. Belén Giménez (19 de Marzo de 2012)

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El tétanos es una enfermedad infecciosa provocada por una bacteria que afecta al sistema nervioso central y que genera violentas contracciones musculares y parálisis.

La bacteria responsable del tétanos es la Clostridium tetani. Este patógeno es muy resistente y se encuentra prácticamente en todas partes. La bacteria puede llegar a una herida a través del polvo de la calle o del suelo. Cuando la herida se infecta, la bacteria libera una sustancia tóxica (toxina) que desencadena el tétanos.

Si el tétanos avanza, se darán otros síntomas. Entre otros, se producirá la contracción de los músculos de la mandíbula (trismo) y la llamada risa sardónica, es decir, una cara sonriente que se produce por la tensión de los músculos faciales. A esto sigue la rigidez de la musculatura de la cabeza y el cuello, de la espalda y de los músculos abdominales. A continuación se ven afectados los brazos y las piernas, las costillas, la laringe y finalmente el diafragma.

El tétanos se manifiesta al principio en la mayoría de los casos a través de síntomas generales. Las contracciones dolorosas y la parálisis características del tétanos aparecen cuando la enfermedad esta más avanzada. Las contracciones comienzan en la cara y se extienden al cuerpo entero, duran entre uno y dos minutos y pueden darse en intervalos de un minuto y estar desencadenadas por el más mínimo estímulo externo.

Puesto que la mayoría de personas ha recibido la vacuna contra el tétanos, esta enfermedad infecciosa es muy poco frecuente hoy en día. Si se produce una herida en una persona que no ha sido vacunada contra el tétanos, una vacuna en ese momento también puede evitar que se desencadene la enfermedad. Sin embargo, una vez que los síntomas aparecen, estos solo pueden aliviarse. No existe un antídoto contra la toxina que libera el patógeno del tétanos. En cerca de un tercio de todos los casos de tétanos, la enfermedad resulta mortal, en especial si los afectados son personas mayores.