Malaria: Ciclo asexual en el hombre

Autor: Redacción Onmeda Revisión médica: Dra. María Gemma Tena (19 de Marzo de 2012)

El llamado ciclo asexual del desarrollo del parásito del paludismo se produce en el hombre: una vez que los patógenos se transmiten a través de una picadura de mosquito al torrente sanguíneo humano, invaden las células del hígado, y evolucionan a partir de los gérmenes en hoz (esporozoitos), desde la citada etapa de desarrollo a la siguiente etapa intermedia, los esquizontes. Desde este momento se diferencia el desarrollo posterior de los cuatro diferentes patógenos de la malaria. Estas diferencias afectan al curso de la enfermedad y, por lo tanto, son la razón de que se produzca la malaria en tres formas diferentes.

Desde las etapas de desarrollo conocidas como merozoitos, el desarrollo posterior de todos los cuatro patógenos de la malaria ocurre inmediatamente. Una pequeña parte de los merozoitos se convierte en los precursores de los gametos. Si un mosquito anófeles pica a personas infectadas con malaria, ingiere estos precursores en el acto de succionar las células sexuales. Entonces, el agente causante de la malaria entra en el ciclo de desarrollo sexual que ocurre en el mosquito.

Plasmodium falciparum

La forma más severa de malaria (malaria trópica) está causada por el patógeno Plasmodium falciparum. En el ciclo posterior asexual de este agente en los seres humanos, todos los esquizontes de las células del hígado se convertirsen en células maduras, que contienen los llamados merozoitos. Después de la destrucción de las células hepáticas, estos merozoitos se liberan y entran en la sangre, donde infectan los glóbulos rojos (eritrocitos).

La superficie de las células sanguíneas infectadas muestra un cambio característico, de cuya existencia son probablemente responsables anticuerpos contra el agente causal de la malaria. Las propiedades superficiales modificadas hacen que células sanguíneas en la superficie de los vasos sanguíneos finos (llamados capilares) queden adheridas y los cierren, con lo que la zona que depende de estos capilares contiene muy poco oxígeno. Una complicación relacionada con estos cambios es la infección del paludismo cerebral, que puede conducir a un estado de coma.

Plasmodium vivax, P. ovale y P. malariae

Las otras formas más leves de la malaria tienen su causa en los otros tres agentes, Plasmodium vivax, P. ovale y P. malariae. El ciclo asexual en el hombre difiere del de los patógenos de malaria trópica en que sólo una parte de los esquizontes se desarrollan en células maduras que contienen merozoítos, que luego pasan a la sangre. Los esquizontes restantes permanecen durante meses o años en una especie de fase de descanso en el hígado. Por influencias que todavía no se conocen completamente, como el estrés u otras infecciones, estos esquizontes maduran más tarde y desencadenan las recaídas típicas de los tres patógenos de la malaria.