EPOC: Definición

Autor: Redacción Onmeda Revisión médica: Dra. Ana Fernández (12 de Noviembre de 2014)

La abreviatura EPOC (enfermedad pulmonar obstructiva crónica) no designa una enfermedad independiente, sino que engloba un grupo de enfermedades de los pulmones con una sintomatología parecida. Los médicos hablan de EPOC cuando existe al menos una de las siguientes enfermedades pulmonares:

Por lo tanto, la EPOC es, por definición, una enfermedad pulmonar permanente (= crónica) caracterizada por unos bronquios cada vez más taponados o estrechos (= obstruidos) o, como en el enfisema pulmonar, por un tejido pulmonar hiperinsuflado. Estas alteraciones en los pulmones son las responsables de los síntomas principales del EPOC: tos, dificultad respiratoria y expectoración. En una etapa temprana de la EPOC, puede aparecer una bronquitis crónica simple, una enfermedad pulmonar que empieza siendo independiente y que no estrecha las vías respiratorias. Posteriormente, a partir de la bronquitis crónica puede desarrollarse una bronquitis obstructiva crónica: los bronquios se estrechan y se padece dificultad respiratoria, sobre todo al realizar esfuerzos.

Tráquea, carina (bifurcación de la tráquea), bronquios principales y secundarios y bronquiolos

Incidencia

La EPOC afecta a 210 millones de personas en el mundo. En España, uno de cada 10 españoles de mas de 40 años padece EPOC aumentando la incidencia con la edad. Sin embargo, el 73% de las personas que tiene EPOC no lo sabe. Actualmente es la cuarta causa de muerte a nivel internacional, con una tendencia al alza. Según la OMS, en el año 2020 probablemente la EPOC será la tercera causa de muerte a nivel mundial.