Cáncer de pulmón: Causas

Autor: Laura Marcos Revisión médica: Dr. Tomás Rodelgo (30 de Octubre de 2016)

En el origen del cáncer de pulmón podemos distinguir diferentes momentos:

  • En un primer momento, algunas células del pulmón entran en contacto con toxinas cancerígenas (carcinógenos), por ejemplo, la nicotina o el amianto.
  • A continuación estas toxinas cancerígenas dañan el material genético de la célula.

Finalmente, las células dañadas degeneran, tras una fase de inactividad, conocida como período latente (que puede durar hasta 30 años) y comienzan a crecer y multiplicarse sin control formando tumores en el pulmón. La célula tumoral se encuentra en el epitelio que reviste todo el árbol respiratorio desde la tráquea hasta el bronquiolo terminal más fino, y las células que se encuentran en los alveolos pulmonares.

Aunque el tabaco es la principal causa de cáncer de pulmón, cualquier persona puede desarrollarlo.

Tabaquismo

Existe una serie de sustancias tóxicas que favorecen la aparición de carcinoma pulmonar. El principal factor de riesgo es el tabaquismo. Alrededor del 90% de los pacientes con cáncer de pulmón son o fueron fumadores. En general, el tabaco es la principal causa de cáncer evitable.

Los fumadores que abandonan el tabaco pueden reducir considerablemente su riesgo de cáncer de pulmón. La posibilidad de padecer este cáncer es 10 veces más alta en fumadores que en no fumadores. Los fumadores que empiezan a fumar en una edad temprana tienen hasta 30 veces más riesgo de sufrir cáncer de pulmón.

Por otro lado, la exposición al humo del tabaco por parte de no fumadores (tabaquismo pasivo) también aumenta considerablemente el riesgo de padecer un cáncer de pulmón.

Exposición a sustancias tóxicas

Alrededor del 5% de todos los cánceres de pulmón se producen debido a la exposición a sustancias cancerígenas (carcinógenos) con las que los pacientes han estado en contacto en su trabajo.

Los siguientes grupos de sustancias también tienen efectos cancerígenos:

  • Gas radón. Procede del uranio desintegrado, que da lugar a radio, y que se queda en la tierra en forma de gas. Cuando este gas llega a la superficie y es respirado puede acumularse en los pulmones. Se estima que es el responsable de entre el 3 y el 14% de los casos.
  • Asbesto. El asbesto es un mineral que se utiliza en muchas industrias, como la construcción. Si se inhalan las fibras de asbesto, pueden alojarse en los pulmones causando lesiones que pueden aumentar el riesgo de cáncer de pulmón.
  • Polvo de amianto (por ejemplo, revestimiento para frenos, aislamiento de protección contra incendios)
  • Compuestos de arsénico (por ejemplo, los plaguicidas)
  • Compuestos de cromo (VI) (galvanizados)
  • Niquel
  • Hidrocarburos aromáticos policíclicos (por ejemplo el benceno del combustible, gas de coque)
  • Polvo de cuarzo
  • Éter halogenado

Contaminación del aire

Las grandes ciudades donde se emite gran cantidad de polución al aire, por lo general, tienen una incidencia mayor de cáncer de pulmón que otras regiones.

Antecedentes familiares

La predisposición genética puede incrementar el riesgo de cáncer de pulmón. Cuando uno de los padres sufre cáncer de pulmón, el riesgo de que el hijo lo padezca aumenta entre dos y tres veces.