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Lepra: Causas

Autor: Redacción OnmedaRevisión médica: Dra. Leticia del Olmo

El causante de la lepra es una infección bacteriana. No obstante, no se conocen completamente los mecanismos patogénicos exactos de la enfermedad: hay personas que portan el germen patógeno sin que tengan síntomas de la enfermedad. Todavía están sin aclarar las razones de por qué esto es así y dónde se encuentra el reservorio del agente patógeno fuera del ser humano.

Agente patógeno

El causante de la lepra es un agente patógeno determinado llamado Mycobacterium leprae. Se trata de una bacteria baciliforme resistente a los ácidos que puede reproducirse únicamente dentro de las células. La temperatura ideal para la reproducción de la Mycobacterium leprae son 33 grados Celsius. En caso de brote de la lepra, el agente destruye la piel y las mucosas y ataca también las células nerviosas de las extremidades. Los efectos concomitantes de la infección abarcan desde la decoloración de la piel pasando por parálisis hasta la afectación de los órganos internos y de los huesos.

Transmisión

Todavía no se conoce exactamente la vía de transmisión del agente patógeno de la lepra. Como factores que pueden aumentar el riesgo de transmisión se han considerado: una alimentación incorrecta, ingesta de agua contaminada y hacinamiento en viviendas pequeñas. La vía de transmisión más probable es la infección por gotitas de las vías aéreas a través de la secreción nasal infecciosa.

El contacto corporal directo prolongado con personas con lepra (por ejemplo, cuando se vive en la misma casa) puede provocar el contagio. En los países en los que la lepra está muy difundida, la transmisión tiene lugar prácticamente ya en la infancia. Que la enfermedad se declare o no depende, en gran medida, del propio sistema inmunitario. Solo entre un 5 y un 10% de las personas terminan padeciendo la enfermedad. En los turistas, que solo entran en contacto con el agente de forma excepcional, la lepra casi nunca se manifiesta.

Periodo de incubación

El periodo de incubación de la lepra (el tiempo desde el contagio hasta el brote de la enfermedad) es muy variable. Debido a la velocidad de crecimiento ralentizada del agente patógeno, pueden transcurrir entre 9 meses y 20 años antes de que los síntomas de la lepra se manifiesten: la bacteria responsable de la lepra Mycobacterium leprae se reproduce solo cada 13 días. Esto es algo extremadamente lento en comparación con otras bacterias como salmonellas o el causante del cólera. Éstas se reproducen cada 20 minutos y las personas infectadas enferman en el plazo de días o incluso horas.

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