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Herpes zóster (culebrilla): Definición

Última revisión: 19. febrero 2014Autor: Redacción OnmedaRevisión médica: Dr. Tomás Rodelgo

La culebrilla (también denominada herpes zóster o simplemente zóster) es una enfermedad dermatológica que surge como consecuencia tardía de la infección por el agente patógeno de la varicela, el virus varicela zóster.

Esto significa que solo se puede desarrollar un herpes zóster si en el pasado (normalmente en la infancia) se padeció varicela. ¿Cuál es el motivo? El virus varicela zóster puede sobrevivir en determinadas células nerviosas una vez superada la varicela. Si el virus se reactiva debido a ciertas circunstancias, el portador del virus no vuelve a enfermar de varicela, sino de herpes zóster (fenómeno que se denomina infección secundaria).

La denominación popular “culebrilla” deriva de los síntomas típicos de esta enfermedad: aparece una erupción cutánea en forma de ampollas del tamaño de la cabeza de un alfiler sobre la piel enrojecida, que normalmente se extiende por el cuerpo en forma de culebra desde la columna vertebral y a lo largo del nervio infectado, simulando un cinturón y sin pasar la línea media del cuerpo.

El herpes zóster es menos contagioso que la varicela. Una vez formada la costra de las ampollas, deja de existir riesgo de contagio.

Incidencia

Cada año aproximadamente 400 de cada 100.000 personas padecen el herpes zóster, la mayoría con una edad superior a 45 años. La máxima incidencia de esta enfermedad viral se registra en personas de 60 a 70 años de edad y en personas con el sistema inmunitario debilitado (por ejemplo, a causa de enfermedades crónicas, infección por VIH o cáncer).

Sin embargo, aunque de forma poco frecuente, el herpes zóster también puede afectar a niños, jóvenes y adultos jóvenes con un sistema inmunitario sano. Aunque depende de las características de cada población (edad media o población vacunada, por ejemplo) se estima que una de cada cuatro o cinco personas lo padecerá a lo largo de su vida.

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