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Hepatitis B: Causas

Autor: Redacción OnmedaRevisión médica: Dra. Leticia del Olmo

Patógeno

La causa de la infección de la hepatitis B es el virus de la hepatitis B (VHB). Este virus es un virus ADN de doble cadena de la familia de los hepadnavirus (asociados al ADN de la hepatitis). La hepatitis B solamente puede afectar a las personas.

Transmisión

La hepatitis B se transmite de varias formas, como por ejemplo a través de la sangre u otros fluidos corporales, como el semen, las lágrimas, el calostro y la saliva, por los que el virus llega al cuerpo a través de las membranas mucosas o lesiones pequeñas de la piel en el cuerpo.

Sólo se necesita una cantidad mínima de sangre para infectarse con el virus de la hepatitis B. Por lo tanto, el riesgo de infección es muy alto si varias personas utilizan objetos contaminados con sangre, como jeringuillas, perforadores para pendientes, instrumentos para tatuaje, etc. Las infecciones por contacto en el hogar son posibles si, por ejemplo, varios miembros de la casa comparten un juego de instrumentos para el cuidado de las uñas o las hojas de afeitar. En los países desarrollados de un 60 a 70% de todas las nuevas infecciones tienen por causa el contacto sexual. La hepatitis B es una enfermedad de transmisión sexual.

La transferencia del virus de la hepatitis B por una intervención médica (cirugía, tratamientos dentales o acupuntura por ejemplo) supone un riesgo muy pequeño en los países con alto nivel médico. En España, el riesgo de contagio postransfusional del VHB está cifrado en 1 de cada 75.000 unidades transfundidas.

Factores de riesgo específicos para la infección con hepatitis B son los siguientes:

  • Contacto frecuente con sangre o productos sanguíneos (personal médico)
  • Uso de jeringuillas contaminadas, como en la adicción a las drogas vía parenteral (intravenosa)
  • Transfusiones de sangre frecuentes
  • Diálisis

Cuando se viaja a países con nivel médico inferior hay un riesgo mayor de hepatitis B a través de los productos sanguíneos. Por lo tanto, es aconsejable no hacer transfusiones de sangre salvo en casos de riesgo mortal inmediato. Las jeringuillas y catéteres utilizados en hospitales locales pueden estar contaminados.

Periodo de incubación

El periodo de incubación de la hepatitis B, es decir, el periodo desde la infección con el virus de la hepatitis B hasta la aparición de los síntomas, es de uno a seis meses.

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